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Cinq inventions de la chimie qui ont permis la naissance du monde moderne - %

Cinq inventions de la chimie qui ont permis la naissance du monde moderne

 

inventions de la chimie

1. La pénicilline

Pas une étable, mais une usine de production de pénicilline en temps de guerre.
Il y a de fortes chances que la pénicilline vous ait sauvé la vie. Sans elle, une piqûre d’épine ou un mal de gorge peut facilement devenir fatal. C’est à Alexander Fleming que revient généralement le mérite de la pénicilline. En 1928, il a observé de façon célèbre comment une moisissure se développant sur ses boîtes de Pétri supprimait la croissance des bactéries voisines. Mais, malgré tous ses efforts, il ne réussit pas à extraire de la pénicilline utilisable. Fleming abandonne et l’histoire de la pénicilline s’interrompt pendant 10 ans. Jusqu’à ce qu’en 1939, le pharmacologue australien Howard Florey et son équipe de chimistes trouvent un moyen de purifier la pénicilline en quantités utilisables.
Cependant, comme la Seconde Guerre mondiale fait rage à l’époque, le matériel scientifique se fait rare. L’équipe a donc bricolé une usine de production de pénicilline totalement fonctionnelle à partir de baignoires, de barattes à lait et d’étagères de livres. Il n’est pas surprenant que les médias soient extrêmement enthousiastes à propos de ce nouveau médicament miracle, mais Florey et ses collègues sont plutôt timides face à la publicité. Au lieu de cela, Fleming a pris la vedette.

La production à grande échelle de pénicilline a démarré en 1944, lorsque l’ingénieur chimiste Margaret Hutchinson Rousseau a repris le projet Heath Robinson de Florey et l’a transformé en une usine de production à grande échelle.

2. Le procédé Haber-Bosch

L’azote joue un rôle essentiel dans la biochimie de tout être vivant. C’est également le gaz le plus répandu dans notre atmosphère. Mais l’azote gazeux n’aime pas réagir avec grand-chose, ce qui signifie que les plantes et les animaux ne peuvent pas l’extraire de l’air. Par conséquent, la disponibilité de l’azote a toujours été un facteur limitant majeur de l’agriculture.

En 1910, les chimistes allemands Fritz Haber et Carl Bosch ont changé tout cela en combinant l’azote atmosphérique et l’hydrogène pour obtenir de l’ammoniac. Ce dernier peut à son tour être utilisé comme engrais pour les cultures, puis remonter la chaîne alimentaire jusqu’à nous.

Aujourd’hui, environ 80 % de l’azote présent dans notre corps provient du processus Haber-Bosch, ce qui fait de cette seule réaction chimique le facteur le plus important de l’explosion démographique de ces 100 dernières années.

3. Le polyéthylène – une invention accidentelle

Ils sont peut-être en plastique, mais ils sont vintage et très précieux.
Les objets en plastique les plus courants, des conduites d’eau aux emballages alimentaires en passant par les casques de sécurité, sont des formes de polyéthylène. Les 80 millions de tonnes de ce matériau qui sont fabriquées chaque année sont le résultat de deux découvertes accidentelles.

La première s’est produite en 1898 lorsque le chimiste allemand Hans von Pechmann, alors qu’il étudiait quelque chose de tout à fait différent, a remarqué une substance cireuse au fond de ses tubes. Avec ses collègues, il l’a étudiée et a découvert qu’elle était constituée de très longues chaînes moléculaires qu’ils ont appelées polyméthylène. La méthode qu’ils utilisent pour fabriquer leur plastique n’est pas particulièrement pratique et, comme dans le cas de la pénicilline, aucun progrès n’est réalisé pendant un certain temps.

Puis, en 1933, des chimistes de l’ICI, une entreprise chimique aujourd’hui disparue, ont découvert une méthode entièrement différente pour fabriquer le plastique. Ils travaillaient sur des réactions à haute pression et ont remarqué la même substance cireuse que von Pechmann. Au début, ils n’ont pas réussi à reproduire l’effet jusqu’à ce qu’ils remarquent que dans la réaction originale, de l’oxygène s’était infiltré dans le système. Deux ans plus tard, ICI avait transformé cette découverte fortuite en une méthode pratique pour produire le plastique commun qui est presque certainement à votre portée aujourd’hui.

4. La pilule et l’igname mexicaine

Dans les années 1930, les médecins ont compris le potentiel des thérapies à base d’hormones pour traiter les cancers, les troubles menstruels et, bien sûr, pour la contraception. Mais la recherche et les traitements étaient freinés par des méthodes de synthèse des hormones extrêmement longues et inefficaces. À l’époque, la progestérone coûtait l’équivalent (en prix d’aujourd’hui) de 1 000 dollars le gramme, alors qu’aujourd’hui la même quantité peut être achetée pour quelques dollars seulement. Russel Marker, professeur de chimie organique à l’université d’État de Pennsylvanie, a réduit les coûts de production de la progestérone en découvrant un raccourci simple dans la voie de synthèse. Il est parti à la recherche de plantes contenant des molécules semblables à la progestérone et est tombé sur une igname mexicaine. De ce légume-racine, il a isolé un composé qui, en une seule étape, se transformait en progestérone pour la première pilule contraceptive.

5. L’écran sur lequel vous lisez

Aussi incroyable que cela puisse paraître, les plans d’un écran plat couleur remontent à la fin des années 1960 ! Lorsque le ministère britannique de la défense a décidé qu’il voulait des écrans plats pour remplacer les tubes cathodiques encombrants et coûteux dans ses véhicules militaires. Il a opté pour une idée basée sur les cristaux liquides. On savait déjà que les écrans à cristaux liquides (LCD) étaient possibles, mais le problème était qu’ils ne fonctionnaient vraiment qu’à haute température. Ils ne sont donc pas très utiles, sauf si vous êtes assis dans un four.

En 1970, le ministère de la défense a chargé George Gray, de l’université de Hull, de trouver un moyen de faire fonctionner les écrans LCD à des températures plus agréables (et plus utiles). C’est ce qu’il a fait en inventant une molécule connue sous le nom de 5CB). À la fin des années 1970 et au début des années 1980, 90 % des dispositifs LCD dans le monde contenaient du 5CB et vous en trouverez encore dans des montres et des calculatrices bon marché. Entre-temps, les dérivés du 5CB rendent possibles les téléphones, les ordinateurs et les téléviseurs.

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